Joseph Gittinger: Maior paraquedista em 52 anos morre aos 94 | Exército americano

O coronel aposentado da Força Aérea dos EUA, Joseph Kittinger, que detinha o recorde mundial de salto de quase 20 milhas (32 km) acima da Terra em 1960 e permaneceu por mais de 50 anos, morreu na Flórida aos 94 anos.

Sua morte foi anunciada na sexta-feira pelo ex-congressista dos Estados Unidos John Micah e outros amigos. A causa é o câncer de pulmão.

Kittinger, então capitão e piloto da Força Aérea, ganhou fama mundial quando completou três saltos em 10 meses de uma gôndola elevada à estratosfera por grandes balões de hélio. O Projeto Excelsior foi planejado para ajudar a projetar sistemas de evacuação para pilotos militares de alta altitude.

Vestindo um traje de pressão e 60 libras (27 kg) de equipamento, Kittinger quase morreu durante o primeiro salto do projeto em novembro de 1959, quando seu equipamento apresentou defeito após saltar de 14,5 milhas. Ele perdeu a consciência enquanto girava a 22 vezes a gravidade da Terra. Ele foi salvo quando sua mangueira automotora foi aberta.

Joseph Kittinger 1959 em uma gôndola de balão para seu primeiro salto de teste no Novo México. Foto: A.P

Quatro semanas depois, Kittinger fez seu segundo salto de mais de 14 milhas acima da superfície. Sem problemas desta vez.

O salto recorde de Kittinger ocorreu em 16 de agosto de 1960 no deserto do Novo México. Seu traje de pressão não funcionou bem enquanto ele voava, incapaz de fechar o braço direito, que inchou até o dobro do tamanho normal antes de saltar de 102.800 pés – mais de 19 milhas acima da superfície.

Caindo na fina atmosfera, o aviador da Flórida atingiu velocidades de 600 mph (965 km/h) antes, quando seu pára-quedas parou a 18.000 pés (5,5 km), o ar cada vez mais espesso diminuiu sua descida para 150 mph.

“Você não pode imaginar a velocidade”, disse Gittinger à revista Florida Trend em 2011. “Você não tem percepção de profundidade. Se você está dirigindo na estrada e fecha os olhos, não sabe o que está acontecendo. velocidade é. É a mesma coisa se você estiver livre no espaço. Não há placas de sinalização.”

“Você sabe que está indo muito rápido, mas não sente. Não há vento de 614 mph soprando em você. Tudo que eu podia ouvir era a respiração do capacete.

Seu recorde permaneceu até 2012, quando o austríaco Felix Baumgartner atingiu uma velocidade supersônica de 844 mph (1.360 km/h) de uma altitude de 24 milhas (38,6 km) sobre o deserto do Novo México. Kittinger atuou como consultor.

Kittinger permaneceu na Força Aérea após seus saltos, servindo três vezes durante a Guerra do Vietnã. Ele foi abatido sobre o Vietnã do Norte em maio de 1972, mas expulso. Ele foi capturado e torturado por 11 meses em um campo de prisioneiros de Hanói.

Ele se aposentou da Força Aérea em 1978 e se estabeleceu na área de Orlando, onde se tornou um ícone local. Um parque lá tem o nome dele.

Ele deixa sua esposa Sherry.

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